Qui a construit le canal du Midi ?

Vous rĂȘvez de dĂ©couvrir le canal du Midi en bateau ? C’est l’occasion d’en apprendre un peu plus sur ce canal historique, l’un des plus vieux encore en service en Europe, et classĂ© au Patrimoine mondial de l’Unesco.

 

Qu’est-ce que le canal du Midi ?

Le canal du Midi, autrefois appelĂ© canal royal du Languedoc, est un canal de navigation long de 241km, qui relie Toulouse Ă  SĂšte, au niveau de l’étang de Thau. Il traverse les rĂ©gions Occitanie et Nouvelle-Aquitaine, et on le sĂ©pare gĂ©nĂ©ralement deux parties (occidentale et orientale), la sĂ©paration se faisant au niveau de Carcassonne. Le canal du Midi compte 63 Ă©cluses, dont les cĂ©lĂšbres 9 Ă©cluses de Fonseranes, ainsi que 7 pont-canaux. Il traverse des villes touristiques comme Narbonne, BĂ©ziers, Carcassonne ou encore Toulouse. La navigation y est ouverte aux bateaux sans permis, Ă  une vitesse de 8km/h en moyenne. Depuis la construction du canal du Midi, des amĂ©nagements ont Ă©tĂ© faits, et certains tracĂ©s ont Ă©tĂ© modifiĂ©s : Ă  l’origine, le canal ne passait par exemple pas par Carcassonne. A BĂ©ziers, un projet de plan d’eau avait Ă©tĂ© construit pour remplacer les Ă©cluses afin d’accĂ©lĂ©rer le transport de marchandises, avant d’ĂȘtre finalement abandonnĂ©.

 

Pourquoi a-t-il été réalisé ?

La rĂ©alisation du canal du Midi Ă©tait avant tout motivĂ©e par des raisons commerciales. En effet, l’idĂ©e Ă©tait de construire un canal qui permettrait de relier l’ocĂ©an Atlantique Ă  la mer MĂ©diterranĂ©e, et donc de pouvoir faciliter les Ă©changes de marchandises. Au sein mĂȘme du pays et de la rĂ©gion du sud de la France, cela permettait aussi d’acheminer des denrĂ©es et matiĂšres premiĂšres rapidement et facilement, le trafic routier Ă©tant bien moins efficient Ă  l’époque. TrĂšs vite, le canal a aussi servi au transport de personne et aux balades fluviales.

Lors de la date de construction du canal du Midi, en 1666, le problĂšme n’est cependant qu’en partie rĂ©solu : en effet, le canal s’arrĂȘte Ă  Toulouse, et ne permet donc pas de rejoindre l’ocĂ©an Atlantique. C’est pour cela qu’a suivi la construction du canal de Garonne (ou canal latĂ©ral Ă  la Garonne), en 1838. Ouvert Ă  la circulation en 1856, il prend le relai du canal du Midi Ă  Toulouse et se jette dans l’ocĂ©an Atlantique. Ce que l’on appelle aujourd’hui « canal des deux Mers » comprend en rĂ©alitĂ© la premiĂšre portion du canal, entre Toulouse et SĂšte, ainsi que le canal de Garonne, entre Toulouse et l’ocĂ©an.

 

Qui est Pierre-Paul Riquet, le constructeur du canal du Midi ?

Le constructeur du canal du Midi est Pierre-Paul Riquet, un architecte, ingĂ©nieur et entrepreneur français nĂ© Ă  BĂ©ziers en 1609. C’est lui qui a conçu les plans du canal du Midi et qui en a supervisĂ© la construction. Aspirant Ă  devenir noble, il se lance dans ce projet d’envergure avec pour idĂ©e de construire un canal reliant l’Atlantique Ă  la MĂ©diterranĂ©e. Il fallait cependant rĂ©soudre avant ça le problĂšme de l’approvisionnement en eau du futur canal du Midi.

La rĂ©alisation du canal du Midi sera possible en partie grĂące aux compĂ©tences de Pierre-Paul Riquet et Ă  sa connaissance de la gĂ©ographie locale, et notamment de la Montagne noire, un massif qui sĂ©pare les dĂ©partements de l’HĂ©rault et de l’Aude. C’est Paul-Pierre Riquet qui fixera le principe du point de partage du canal, trouvĂ© par ses prĂ©dĂ©cesseurs ayant dĂ©jĂ  travaillĂ© sur le projet, c’est-Ă -dire le point en fonction duquel les eaux s’écoulent soit vers l’Atlantique, soit vers la MĂ©diterranĂ©e. Il s’agit du seuil de Naurouze, situĂ© sur la commune de Montferrand, dans l’Aude.

 

Quelles sont les Ă©tapes de la construction du canal du Midi ?

Les premiĂšres idĂ©es concernant la construction du canal du Midi datent de 1539. C’est Ă  cette Ă©poque que le seuil de partage des eaux de Naurouze est Ă©voquĂ©. La rĂ©alisation du canal n’est cependant pas envisagĂ©e, faute d’argent et de contraintes techniques. Le premier vrai projet sera Ă©tudiĂ© en 1598. En 1662, Pierre-Paul Riquet prĂ©sente son projet de canal des deux mers Ă  Colbert. DĂšs 1665, des commissions Ă©tudient les Ă©ventuels tracĂ©s du canal. En 1666, les travaux de construction du canal du Midi commencent pour de bon. La mise en eau et l’ouverture se feront en 1681.

 

Que peut-on faire sur le canal du Midi aujourd’hui ?

Depuis les annĂ©es 1990, l’ histoire du canal du Midi a pris une autre tournure. Le trafic commercial est en effet en forte baisse, pour devenir plus que minoritaire. En 1996, il sera classĂ© au Patrimoine mondial de l’Unesco, achevant de confirmer son caractĂšre touristique. De nos jours, le canal du Midi est essentiellement utilisĂ© pour du tourisme fluvial. Des bateaux sans permis Ă  moteur y circulent, pour permettre aux touristes de visiter les diffĂ©rents dĂ©partements et villes traversĂ©s. La location d’un bateau de ce type est ouverte Ă  toute personne majeure, sans condition d’expĂ©rience dans le domaine fluvial nĂ©cessaire. En famille, en amoureux ou entre amis, c’est une toute autre facette du tourisme qui s’ouvre Ă  vous !

Naviguer sur le canal du Midi, c’est vous offrir l’occasion de prendre le temps d’observer les paysages, de traverser des villages de charme, de faire escale quand vous le voulez et d’avancer Ă  votre rythme. Bon Ă  savoir : les chemins de halage sont aussi amĂ©nagĂ©s pour y pratiquer du vĂ©lo et se balader Ă  pied en toute sĂ©curitĂ©. Maintenant que vous savez tout sur qui a construit le canal du Midi et comment, il ne vous reste plus qu’à vous offrir une croisiĂšre fluviale pour l’arpenter en bateau !

 

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